袋鼠“远亲”2000万年前开始跳跃

[原文连接/翻译:Judy]现在间谍卫星的工作,可能要从追查宾拉登的行踪,变成数老鼠。加州的科学家正在利用以色列的防御卫星捕捉到的画面,计算加州沙漠地区还有多少巨型袋鼠大鼠(Giant
Kangaroo
Rats)存活,虽然卫星画面无法揭露巨型袋鼠大鼠的确切数目,但科学家能根据还有多少巨型袋鼠大鼠的地洞仍被使用(在地洞附近囤积粮食),来判断牠们的数目。
大部分巨型袋鼠大鼠的栖息地,都随着圣华昆河谷(San Joaquin
Valley)被开发为农场而消失,这不仅使得袋鼠大鼠濒临绝种,甚至会影响到加州的生态系统,加州大学柏克莱分校(University
of California, Berkeley)医学院学生Tim
Bean在接受CNN采访时表示:「少了袋鼠大鼠,加州整个生态系统就完了。」
利用卫星追踪袋鼠大鼠,能取代过去设陷阱或是从飞机低空飞行观察的方式,不过要从太空中辨认袋鼠大鼠的地洞,恐怕也不是件容易的事。

本报讯
一项日前发表于英国《皇家学会开放科学》的研究显示,一种名为balbarids的袋鼠古代“亲戚”拥有多种“出行”方式,包括单脚跳、双脚跳和攀爬。该发现或许意味着人们不得不重新思考现代袋鼠是如何学会跳跃的。

相关论文信息:DOI: 10.1098/rsos.181617

这对于现代袋鼠同样成立,如果你将眼光放在几种最著名的袋鼠之外。有种鼠袋鼠可在灌木丛和地洞中奔跑,还有生活在新几内亚森林中的树袋鼠。在3万年前灭绝的短面巨型袋鼠则像人类一样用两条腿行走。

科学家一直很难将袋鼠的进化拼凑完整,因为极少有早于一两百万年的化石。关于袋鼠进化的主流观点是当澳大利亚的气候变得更加干燥并且摧毁了很多森林时,袋鼠开始学会跳跃。但新的化石记录显示,其“亲戚”开始跳跃的时间要早得多。

这意味着人们不得不重新思考袋鼠是如何以及何时开始跳跃的。“跳跃行走并未随着气候进化。研究显示,当气候变化出现时,袋鼠已进化出跳跃能力并开始利用环境变化。”Kear说。

Kear表示,这种多才多艺是袋鼠成功的关键,使其得以利用各种陆地环境。他认为,跳跃行走的起源几乎可以追溯到袋鼠进化开始时。

关于balbarid的最完整骨架之一来自一个属于该家族且被称为Nambaroo
gillespieae的物种。研究显示,这种动物用4条腿走路,并且不会像真正的袋鼠一样跳着走。